生鲜肉方便包装和辐射管理肉品走俏U.S.A.市集,

生命基本成分或许源自太空

包装方便生鲜肉的市场将会以每年30%的速度持续增长

生命所需的分子源自何处?一种可能是小的有机分子最先出现在地球上并在随后被结合成较大的分子,比如蛋白质和碳水化合物。不过,另一种可能性是它们源自太空,或许就在太阳系内。一项日前发表于美国物理联合会所属《化学物理学杂志》的最新研究证实,一些小型有机分子能在充满辐射的像太空一样的寒冷环境中形成。

以前,美国超市零售的生鲜肉制品如绞肉、肉排等多以前店后厂的形式来销售,很少看见肉的来源即屠宰加工厂的厂名。连锁超市向屠宰厂商购买胴体或部位肉,于超市车间进行加工处理后再销售,此种销售方式的优点是可灵活掌握超市内的物流现状并适时供应货架所需的产品。但近年来发生多起食物中毒的现象,使消费者对一般超市的生鲜肉制品望而却步。现在,由厂家进行中央深加工、包装好、贴标签及价码的方便产品已成为欧美各国新趋势。尤其在美国大陆,由于市场幅员广阔及人工成本昂贵,由厂家直接处理好的包装方便产品比以往超市处理的制品物流上要便宜近50%。有份统计报告还指出,包装方便生鲜肉的市场将会以每年30%的速度持续增长,另一份报告也指出包装方便生鲜肉的货架期可长达40天。

来自加拿大谢布鲁克大学的研究人员创建了模拟太空的环境。在这种环境下,含有甲烷和氧气的冰薄膜被电子束辐射。当电子或者其他形式的辐射撞击所谓的分子冰时,化学反应发生并且有新的分子形成。此项研究利用了若干先进技术,包括电子诱导脱附、X射线光电子能谱学和程序升温脱附。

基本上,包装方便生鲜肉制品的工艺有两种,高氧或低氧气调包装,其在形式上又可分为三种,密封式、双重式及剥离式的包装。高氧气调包装为密封式的包装,以传统聚苯乙烯托盘装入生鲜肉制品后,充入高氧气体,再以高阻气抗雾性聚氯乙烯薄膜拉伸并紧密热封。与传统的气调包装的差别为肉与薄膜间多留些空间,以防止触碰薄膜后造成产品色变现象。低氧气调包装又为双重式包装,肉制品以托盘及薄膜包好,包好后的产品再放入高阻隔性的塑料包装袋,充入80%以上的二氧化碳气体后热封口,产品运送过程中,二氧化碳会渗入包装中,肉会还原成原色以延长其货架期。到零售店后,打开外包装袋,正常的空气会重新渗入内包装膜,肉返回鲜红色后即可上架销售。另外一种为剥离式包装,包装薄膜是以一层高阻隔性的材质粘合到一层低阻隔性的材质,托盘包好的肉先抽真空并同时以此种包装膜包好后热封口,产品到零售店后再将高阻隔薄膜剥离,肉返回其鲜红色后即可上架销售。

试验是在真空条件下开展的。采用的分析技术以及模拟外太空的高真空环境均需要这种条件。这些试验利用的含有甲烷和氧气的结冰薄膜进一步模拟了像太空一样的环境,因为各种冰在星际物质中致密、寒冷的分子云层中的尘埃颗粒附近形成。这些种类的冰环境还存在于太阳系的天体中,比如彗星、小行星和月亮。

美国消费者一般已接受辐照处理的肉制品

所有这些太空中的结冰表面都会接受各种形式的辐射,并且经常是在磁场的作用下发生的。这会加快来自星际风的带电粒子撞击这些冰冻物体的速度。此前研究通过利用紫外线或者其他形式的辐射,分析了可能在太空环境中发生的化学反应。但最新研究是首次详细探寻次级电子所发挥的作用。

食品的辐照研究已有了40年的历史。1986年,美国农业部及食品与药物管理局曾允许使用辐照处理新鲜及冷冻猪肉以控制旋毛虫。其后,许多研究陆续证明辐照处理可以有效地控制食品中细菌的污染,如沙门氏菌、金黄葡萄球菌、大肠杆菌,李斯特菌等。1998年,美国农业部及食品与药物管理局又通过法案允许使用辐照处理来抑制冷藏及冷冻肉制品的致病菌,法案于2000年2月22日生效。法案规定辐照处理的肉制品必须标示“经辐照处理”或“经电子辐照处理”,且产品包装必须带有国际辐射标志---雷地亚。明尼苏达州的胡斯钦肉制品厂,去年5月16日推出电子辐照处理的绞牛肉制品。先预定于84家超市销售,但推出一天之后,此数目增加到100家,并于一周内超过150家。由此可见,美国消费者一般已接受辐照处理的肉制品,因其比传统制品要卫生可靠。许多知名的肉制品厂如IBP、泰森、加吉等等也都正积极筹划推出辐照处理的生鲜肉制品。

当诸如X射线或者重粒子同物质发生相互作用时,大量的次级电子便会产生。这些被称为低能电子的电子仍然拥有足够的能量诱导进一步的化学反应。最新研究分析了同冰薄膜发生相互作用的LEE。该团队此前开展的研究考虑的是被LEE辐照的冰产生的带正电荷反应产物,而日前报告的工作扩展了此前研究,将在产生后仍嵌在薄膜中的负离子和新分子包括进来。

商业肉制品的辐照处理可经由三种形式:电子光束、伽马射线或 X射线。肉制品经由辐照处理并不会带辐射,它的原理是激化食品中所含的水分子及其他分子达到灭菌效果。

研究人员发现,各种小型有机分子在受LEE辐照的冰薄膜中产生。丙烯、乙烷和乙炔均在由冻结甲烷构成的薄膜中形成。当甲烷和氧气的冻结混合物被LEE辐照时,他们发现了乙醇形成的直接证据。

诸如甲醇、醋酸、甲醛等很多其他小型有机分子的间接证据也被发现。此外,X射线和LEE均产生了类似结果,尽管速率不同。因此,很有可能生命的基本成分通过太空中暴露于任何形式电离辐射的冰表面上的次级电子诱导的化学反应产生。

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